Este pájaro es el animal más pesado capaz de caminar sobre el agua

Foto: LHPT/Wikimedia Commons

Usando sus grandes patas y su paso rápido, los somormujos occidentales y de Clark pueden correr hasta 20 metros en el agua, lo que los convierte en el único pájaro y el animal más pesado de la Tierra capaz de hacerlo.

Si excluye a Jesucristo, cuya hazaña bíblica de caminar sobre el agua se considera literalmente un milagro del Nuevo Testamento, solo se sabe que un puñado de criaturas puede caminar o correr sobre el agua. La mayoría de ellos son pequeños insectos, pero también hay un pequeño basilisco apodado el lagarto de Jesucristo por razones muy obvias, pero el más grande de todos ellos son dos especies de aves: el occidental y el somormujo de Clark. Pueden correr sobre el agua hasta 7 segundos y distancias de unos 20 minutos como parte de un impresionante ritual de apareamiento.

A diferencia de las arañas y los jejenes que dependen de sus estructuras extremadamente livianas para adherirse a la superficie del agua, los somormujos de Western y Clark cuentan con otras ventajas únicas para correr sobre el agua. Estas aves suelen pesar entre una libra y media y cuatro libras, lo que las hace considerablemente más pesadas que otros animales capaces de caminar sobre el agua. De hecho, son los animales más pesados capaces de esta notable hazaña.

Durante años, la capacidad de los somormujos de Western y Clark para mantenerse a flote durante distancias considerables mientras corrían sobre el agua eludió a los expertos. Luego, en 2015, un equipo de científicos estadounidenses analizó imágenes grabadas con cámaras de alta velocidad para tratar de comprender cómo movían las patas las aves. Descubrieron que los somormujos confiaban en sus grandes pies y sus pasos extremadamente rápidos para realizar su pequeño milagro.

Los especímenes de estas dos especies de aves usan sus pies anchos y lobulados para golpear la superficie del agua, lo que genera aproximadamente la mitad de la fuerza necesaria para contrarrestar su peso. La forma en que levantan los pies fuera del agua, hacia un lado, también ayuda a reducir la fricción. Pero esto solo no es suficiente. Los somormujos también son capaces de mover sus pies a una velocidad muy alta, dando hasta 20 pasos por segundo.

Curiosamente, tanto los zampullines de Western como los de Clark solo realizan su carrera de agua, también conocida como «correr», durante sus rituales de apareamiento, lo que significa que los científicos no pueden simplemente llevar especímenes a un laboratorio y hacer que reproduzcan el ritual. Debido a que hasta ahora solo se ha analizado el rushing en la naturaleza, utilizando imágenes de video, aún queda cierto misterio en torno a la forma en que los somormujos usan sus pies bajo el agua.

Aunque 7 segundos de correr sobre el agua puede no parecer mucho tiempo, en realidad es extremadamente impresionante para un pájaro tan grande y pesado como el somormujo, y algunos científicos se refieren a su habilidad como una especie de «magia».

Una vez considerados la misma especie, los somormujos occidentales y de Clark son casi idénticos y las características únicas que cada uno tiene son tan sutiles que solo los observadores de aves experimentados pueden diferenciarlos.