La langosta emplumada de África: estos pajaritos causan la plaga más bonita imaginable

Foto: Lip Kee/Flickr

Para la mayor parte del mundo, la quelea de pico rojo es una bonita ave parecida a un gorrión originaria del África subsahariana, pero para los agricultores de las regiones a las que esta pequeña criatura llama hogar, es una plaga capaz de acabar con sus cultivos. .

Las plagas bíblicas mencionan insectos como langostas, piojos y moscas, pero para la gente de países africanos como Botswana, Etiopía, Kenia, Sudáfrica, Sudán, Tanzania y Zimbabue, las aves, una especie en particular, son más peligrosas que cualquiera de ellas. Hay una muy buena razón por la cual la quelea de pico rojo es conocida popularmente como la langosta emplumada de África. Esta pequeña y adorable ave come alrededor de cuatro gramos de semillas de plantas por día, lo que no parece mucho, pero cuando consideras que se alimenta en bandadas de millones de individuos, las matemáticas comienzan a ser bastante aterradoras para los agricultores y aquellos que dependen sobre sus cultivos.

Decir que la quelea de pico rojo es un pajarito voraz sería quedarse corto. Esta sola especie causa daños tan extensos a los cultivos de cereales en el África subsahariana, que los países han ido tan lejos como para detonar bombas incendiarias en sus colonias gigantes. Esta y otras técnicas de control de la población, como rociar grandes cantidades de avicidas (químicos que matan aves) han fracasado en gran medida, y la quelea de pico rojo sigue siendo el ave no domesticada más numerosa del planeta, con una población estimada de 1.500 millones.

La pequeña quelea de pico rojo se puede describir como un lindo pájaro, pero ver una nube de ellos acercándose a un campo de trigo puede ser abrumador. Vuelan en nubes de millones de individuos, descendiendo sobre su «presa» al unísono, con las aves que se quedan sin comida en la parte trasera de la manada volando sobre todo el grupo para tomar la delantera mientras avanzan hacia sus próximas víctimas. creando así la ilusión de una nube rodante y cambiante.

La langosta emplumada de África tiene muchos depredadores naturales, como aves rapaces, serpientes, jabalíes, ardillas, civetas, mangostas, felinos pequeños y grandes, monos y chacales, sin mencionar a los humanos que capturan cientos o miles de ellos a la vez usando finas redes de pesca. Pero el impacto que todo esto ha tenido en las poblaciones de pico rojo de África se ha considerado insignificante.

Históricamente, las plagas anuales de queleas de pico rojo han sido una de las razones que han impedido que varios países africanos alcancen la autosuficiencia de trigo. Durante décadas, los gobiernos han intentado erradicarlos al menos en ciertas regiones, pero hasta ahora sus esfuerzos han resultado inútiles. Estos pequeños pájaros tenaces son más de lo que los humanos pueden manejar.

Se sabe que los métodos de control, como la detonación de bombas incendiarias y el rociado de avicidas en las gigantescas colonias de aves de más de 30 millones de individuos, tienen efectos secundarios no deseados, como la muerte accidental de otras especies de aves, algunas de ellas en peligro de extinción, así como de los mamíferos. que a veces comen sus cadáveres. Al mismo tiempo, dejarlos a su suerte no es una solución.

Los expertos estiman que las queleas causan más de $80 millones en daños a los cultivos de granos en África, a pesar de los mejores esfuerzos de los agricultores para proteger sus tierras. El costo de mantener a raya activamente a estas aves voraces aumenta significativamente el costo de producción y tiene un grave impacto en la disponibilidad de alimentos en África.

“La octava plaga”, como a veces se les llama a las queleas de pico rojo, sigue siendo un desafío serio para los agricultores africanos, uno con el que están luchando, incluso con la ayuda de sus gobiernos nacionales. Donde hay semillas de granos, habrá queleas, y mantenerlas alejadas, especialmente a los hambrientos juveniles, es prácticamente imposible.