¿Los insectos son comestibles?

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Muchos de nosotros rechazaríamos la idea de los insectos comestibles, pero en realidad son una fuente valiosa de proteínas y muchas culturas en todo el mundo ya los comen. Los insectos comestibles son generalmente baratos para alimentar y criar y ocupan muy poco espacio, lo que los convierte en una alternativa más ecológica que otras fuentes de proteínas como la carne de res, el pollo e incluso los productos de soya.

Una revisión en la revista Food Chemistry indica que los insectos proporcionan una excelente fuente de proteínas, vitaminas, minerales y lípidos en la dieta, además de proporcionar una buena fuente de fibra si se consume el exoesqueleto.

Otra revisión en la revista Molecular Immunology estima que alrededor de dos mil millones de personas en todo el mundo ya incluyen insectos como parte de su dieta diaria, con popularidad en América del Sur, Asia y África. La revisión también indica que existe cierta superposición en las alergias a los insectos con las alergias a los mariscos y las alergias a los ácaros del polvo, que deben tenerse en cuenta al comer insectos.

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La investigación en la revista Biotechnological Advances encontró que el contenido de proteínas de los insectos es del 40 % al 75 % del peso seco total, que es enorme en comparación incluso con pescados densos en proteínas como el atún, que llega al 30 % y pechuga de pollo al 21%. La investigación también sugiere que las proteínas de insectos tienen una alta concentración de aminoácidos esenciales (46% a 96%) y una alta tasa de digestibilidad (77% a 98%). Con esto en mente, algunas fuentes de insectos pueden ser una mejor fuente de proteína completa que los alimentos ricos en proteínas que comemos comúnmente.

También vale la pena señalar que los productos de insectos ya existen en muchos alimentos que consumimos en Occidente. La cochinilla, un colorante alimentario rojo, está hecha de escarabajos triturados, y los productos de cereales contienen una cierta cantidad de insectos que quedan atrapados en el proceso de producción.

Si bien es posible que no esté listo para comer un grillo frito como guarnición, los insectos ya son una parte importante de la dieta humana.

Hablamos con la Dra. Birgit Rumpold, investigadora asociada del Departamento de Educación para la Nutrición Sostenible y la Ciencia de los Alimentos de la Universidad Técnica de Berlín.

Cuando se le preguntó cuál sería el mejor insecto para el consumo humano, Rumpold nos dijo: «Desde un punto de vista económico, el mejor insecto sería un insecto que se puede criar de manera sostenible con desechos orgánicos no utilizados, también necesita poco espacio, energía y agua durante la cría, que sea resistente a las enfermedades de los insectos, la temperatura y otros tipos de estrés, es fácil de criar, cosechar, procesar y almacenar, es nutritivo (que también depende en gran medida de la alimentación de los insectos), sabe bien y es aceptable o aceptado por los respectivos consumidores como alimento y pienso».

Continuó, «hay millones de especies de insectos, y aproximadamente 2100 especies de insectos comestibles han sido reportadas en la literatura. En el estado actual de la técnica, la mosca soldado negra parece ser una de las mejores especies como alimento para la acuicultura y el ganado.»

Además del valor que tienen los insectos como nueva fuente de proteínas para las personas, pueden ser componentes útiles de la cadena de suministro de alimentos de otras maneras. Una revisión en la revista Waste Management explica que los insectos pueden ser útiles para reutilizar los desechos de alimentos, ya que después de consumir los desechos, estos insectos pueden usarse como alimento para animales, fertilizantes e incluso para alimentar a los humanos. El ciclo de vida corto de la mayoría de los insectos comestibles también significa que maduran rápidamente y entran en la cadena de suministro, donde algunos animales, como el ganado vacuno, pueden tardar años en criarse.

Un estudio de 2022 en The Science of the Total Environment también encontró que las larvas de la mosca soldado negra (un insecto comestible de uso común) redujeron la materia orgánica entre un 40,97 % y un 46,07 %, lo que ilustra aún más su valor en la eliminación de desechos de alimentos proceso.

Rumpold agregó: «En comparación con el ganado convencional en general, los insectos tienen una mayor eficiencia de conversión alimenticia, es decir, necesitan menos cantidad de alimento para la producción de 1 kg de biomasa, tienen una fecundidad más alta, por ejemplo, el grillo doméstico común pone a 1.500 huevos en un período de aproximadamente un mes, son en su mayoría omnívoros y pueden criarse sobre desechos orgánicos, son igualmente nutritivos y ocupan menos espacio en el proceso de crianza.

«Incluso se ha indicado que los insectos podrían contribuir con menos gases de efecto invernadero que los cerdos y el ganado».