Otro avistamiento del caracol africano gigante obliga al condado de Florida a ponerse en cuarentena

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La reaparición de una especie de caracol invasor obligó a los funcionarios estatales a promulgar una orden de cuarentena hace dos semanas para los residentes del condado de Pasco en Florida, un área al norte de Tampa a lo largo de la costa del golfo. Hasta el jueves, se habían capturado más de 1.000 caracoles, dijo la comisionada de agricultura Nikki Fried, y la gran mayoría de ellos se encontraron vivos.

Las autoridades tomaron medidas el mes pasado después de confirmar que un jardinero comunitario en la ciudad de Port Richey identificó una raza de molusco notoriamente destructiva, conocida como el caracol gigante africano. Una división del departamento de agricultura de Florida que administra el control de plagas comenzó a inspeccionar la región en busca de avistamientos adicionales de caracoles una vez que se implementó el mandato de cuarentena, según la agencia. La unidad de control comenzó a tratar la tierra con pesticida cebado a fines de junio.

Los caracoles capturados hasta ahora fueron retirados de 29 propiedades diferentes ubicadas principalmente en una sección de New Port Richey, dijo Fried a los periodistas en una conferencia de prensa el jueves. Se alienta a los residentes a informar cualquier avistamiento futuro a una línea de ayuda en el departamento de agricultura mientras los funcionarios continúan buscándolos.

La erradicación total de una población de caracoles terrestres africanos gigantes puede llevar años.

El departamento de agricultura de Florida ha llamado al caracol africano gigante «uno de los subtipos de moluscos más dañinos» del mundo. Su tamaño inusualmente grande y su capacidad para procrear en grandes cantidades le permiten a la criatura infiltrarse rápidamente en las áreas circundantes, lo que representa una amenaza para la vegetación y la infraestructura debido a su apetito por al menos 500 plantas diferentes, así como pintura y estuco. A los cuatro meses de edad, un solo caracol puede poner miles de huevos a la vez y cada uno puede crecer hasta 8 pulgadas de largo como adulto.

Los caracoles son móviles —los expertos advierten que se «aferran a vehículos y maquinaria», además de basura, para «recorrer largas distancias»— y resistentes, con la capacidad de sobrevivir durante un año mientras están «inactivos» y enterrados en el suelo para protegerse de tiempo desfavorable. También presentan serios riesgos para la salud de los humanos, ya que los caracoles portan un parásito llamado gusano pulmonar de rata que puede causar meningitis. Se recomienda a las personas que usen equipo de protección, como guantes, al manipularlos.

Los caracoles terrestres africanos gigantes han causado estragos en partes de Florida antes. Aunque no son habitantes nativos del estado, los funcionarios han rastreado infestaciones que se remontan a la década de 1960 hasta mascotas domésticas escapadas e importaciones ilegales por parte de grupos religiosos, informó el Tampa Bay Times. Poseer e importar caracoles terrestres africanos gigantes sin un permiso es ilegal en los EE.UU. Cualquier intento de mover los caracoles después de un avistamiento también es ilegal sin la documentación adecuada.

El departamento de agricultura de Florida registró dos casos en los que el caracol fue erradicado por completo. El más reciente fue el año pasado, una década después de que uno de los caracoles gigantes fuera visto por primera vez en el condado de Miami-Dade. Las autoridades dicen que se encontró por última vez un caracol vivo en esa área en 2017, antes del avistamiento más reciente la semana pasada.