Pitohui encapuchado: el primer pájaro venenoso del mundo confirmado científicamente

Photo: Benjamin Freeman/Wikimedia Commons

El pitohui encapuchado, una pequeña ave endémica de Papúa Nueva Guinea, es la primera y única ave venenosa científicamente confirmada en el mundo.

El pueblo melanesio de Papúa Nueva Guinea ha sabido durante mucho tiempo que debe mantener sus manos alejadas del pitohui encapuchado, pero para el mundo occidental, el potencial tóxico del ave solo se descubrió por casualidad hace poco más de tres décadas. En 1990, el ornitólogo Jack Dumbacher estaba en la isla del Pacífico en busca de aves del paraíso. Había instalado delicadas redes de niebla entre los árboles para atraparlos y terminó con algunos pájaros pitohui encapuchados también. Mientras trataba de sacar a los pájaros de las trampas, le arañaban y mordían los dedos, e instintivamente se llevó las manos a la boca para aliviar el dolor. Casi de inmediato, Dumbacher sintió que sus labios y lengua se adormecían. Luego comenzaron a arder y lo hicieron durante horas. Posteriormente, al sospechar que los síntomas eran causados por el ave, tomó una pluma de pitohui y se la metió en la boca. El entumecimiento y el dolor subsiguiente regresaron rápidamente. Sin saberlo, había descubierto el primer pájaro venenoso del mundo.

Wikipedia informa que en el mismo año en que Jack Dumbacher hizo su descubrimiento fortuito, los científicos que preparaban los cadáveres de pitohuis encapuchados para exhibiciones en museos experimentaron entumecimiento y ardor al manipularlos. Sin embargo, la mayoría de las fuentes dan crédito a Dumbacher por descubrir la naturaleza venenosa del ave. Preguntó a los nativos de Nueva Guinea sobre el pitohui y todos parecían saber sobre su toxicidad. Lo llamaban “pájaro basura”, ya que despedía un olor fétido cuando se cocinaba y solo se consumía como último recurso, cuando no había otra fuente de alimento disponible.

Queriendo aprender más sobre las pitohuis y su veneno, Jack Dumbacher envió algunas plumas a John W. Daly de los Institutos Nacionales de Salud, quien era el científico líder mundial en toxinas naturales. Durante la década de 1960, identificó la batracotoxina como la toxina en las ranas venenosas de Colombia y, por suerte, encontró la misma familia de toxinas en las plumas del pitohui encapuchado.

Los compuestos conocidos como batracotoxinas (BTX) son alcaloides esteroideos neurotóxicos que actúan interrumpiendo el flujo de iones de sodio a través de canales en las membranas nerviosas y musculares, causando entumecimiento y ardor en bajas concentraciones y parálisis, seguido de paro cardíaco y muerte, en concentraciones más altas . Son reconocidos como los compuestos más tóxicos por peso en toda la naturaleza (250 veces más tóxicos que la estricnina).

Investigaciones posteriores demostraron que los pitohuis encapuchados almacenaban toxinas tanto en la piel y las plumas como en los huesos y los órganos internos, aunque en concentraciones significativamente más bajas. El hecho de que este veneno se haya encontrado en el sistema interno del ave sugiere que tienen una insensibilidad a él. Curiosamente, la concentración de batracotoxina varía mucho según el individuo, así como geográficamente.

La fuente de la toxina en los pitohuis encapuchados ha sido tema de gran debate entre los científicos, pero el consenso general es que las aves no producen el veneno por sí mismas, sino que lo obtienen de su dieta, específicamente los escarabajos Choresine que también contienen la toxina.

La razón por la cual el pitohui encapuchado es venenoso también está por determinarse. Algunos científicos creen que es un elemento disuasorio para los depredadores, pero hay poca evidencia que respalde esta teoría. Las diminutas ranas dardo necesitan toda la ayuda que puedan obtener para mantener a raya a los depredadores, pero ¿un ave que vuela libremente? Además, las concentraciones de batracotoxina en las pitohuis encapuchadas son aproximadamente tres órdenes de magnitud más bajas que en las ranas dardo venenosas.

La explicación más plausible es que la toxina en su piel y plumas está diseñada para mantener alejados a los parásitos. Los experimentos han demostrado que los piojos tendían a evitar las plumas tóxicas del pitohui encapuchado, y quienes los infectaban vivían menos que los piojos de control. Sin embargo, las batracotoxinas no parecieron tener efecto sobre los parásitos internos.

Así que ahí lo tienes, la próxima vez que pienses en animales venenosos, serpientes, ranas, arañas y peces no serán los únicos que te vengan a la mente. Ahora existe un ave venenosa reconocida científicamente y su nombre es pitohui encapuchado.