Su animal de apoyo emocional es un caimán y duermen en la misma cama

WallyGator, el animal de apoyo emocional de Joseph Henney, lo acompaña a casi todas partes, desde la tienda de comestibles hasta los paseos por el parque. Se abrazan y duermen en la misma cama.

“Cuando vuelve la nariz hacia ti, eso significa que espera un beso”, dijo Henney, de 69 años, que se hace llamar Joie (pronunciado “Joe”) y vive en Jonestown, Pensilvania, a unas dos horas de Filadelfia. “Es súper dulce por naturaleza”.

Los dos miran televisión juntos en el sofá, y cuando Henney lo lleva al mercado de agricultores, WallyGator abraza a los compradores, siempre y cuando estén de acuerdo con estar tan cerca de un reptil de más de 30 kilos con la boca llena de dientes afilados como navajas.

“Wally definitivamente no es el cocodrilo promedio”, dijo Henney, y explicó que la mayoría de las personas en su comunidad están familiarizadas con este caimán de apoyo emocional de 7 años y 1.6 metros.

WallyGator tiene seguidores en TikTok, Instagram y Facebook, y apareció en los titulares el viernes después de que Henney lo llevó a Love Park en Filadelfia.

“Es un caimán muy especial, pero no recomendaría que nadie tenga uno”, dijo. “Si no sabes lo que estás haciendo, te morderán”.

La relación inusual de Henney con WallyGator comenzó en 2015, dijo, cuando un amigo llamó desde Florida y le preguntó si podía llevarse algunos caimanes que se habían encontrado en un estanque en Orlando.

Henney se gana la vida con la artesanía en madera, pero siempre ha disfrutado cuidar reptiles como pasatiempo, dijo.

Los caimanes son legales en Pensilvania, y Henney ha ayudado a reubicar caimanes, serpientes e iguanas no deseadas en santuarios de vida silvestre como pasatiempo durante unos 30 años. Mantiene a sus reptiles de rescate en su casa en recintos interiores separados que compró para este propósito. Luego encuentra santuarios o zoológicos que los acepten, dijo.

Por lo general, lo llaman para rescatar caimanes cuando las personas toman bonitos caimanes bebés como mascotas, pero inevitablemente se convierten en animales grandes que pueden ser difíciles de manejar, dijo. Son, después de todo, un animal que no ha cambiado desde la época de los dinosaurios.

Henney le dijo a su amigo de Florida que podía acoger a tres caimanes jóvenes. Después de un tiempo, envió a dos de los caimanes a refugios de reptiles en Nueva York y Nueva Jersey, dijo.

Pero decidió quedarse con WallyGator, que en ese momento tenía 14 meses.

“Me uní a él y me comprometí a cuidarlo”, dijo Henney.

“Uno de los problemas cuando alguien tiene un caimán como mascota es que no se dan cuenta de que les espera un largo recorrido”, dijo, y señaló que los reptiles pueden vivir 80 años o más en cautiverio.

Respiran aire y generalmente viven en agua dulce, pero su piel no necesita permanecer húmeda para sobrevivir. No es común que las personas quieran caimanes como mascotas, aunque sucede más de lo que la mayoría de la gente cree, dijo.

“Cuando llegan a unos 90cm, nadie los quiere”, dijo Henney. “Pueden morder y son extremadamente difíciles de manejar”.

Los expertos en vida silvestre están de acuerdo: los caimanes generalmente no son buenas mascotas y es ilegal tenerlos en muchos estados. Los animales también pueden ser mortales. El mes pasado, una mujer de Florida de 80 años murió cuando cayó al estanque de un campo de golf y fue atacada por dos caimanes.

“La presión de la mandíbula de la fuerza de mordedura de un caimán es increíblemente fuerte, y sus poderosas colas pueden azotarte”, dijo Raúl Díaz, herpetólogo y biólogo del desarrollo evolutivo que enseña en la Universidad Estatal de California en Los Ángeles.

También son depredadores que están programados para creer que otras criaturas quieren comérselos, por lo que se ponen a la defensiva desde el principio, dijo.

“Definitivamente asumo que Henney es una excepción cuando se trata de cuidar a un caimán, ha hecho un buen trabajo”, dijo Díaz. “Pero la mayoría de las personas no tienen ese tipo de tiempo para dedicarse al cuidado de un caimán como mascota”.

Los reptiles grandes requieren una dieta especial y enriquecimiento, como troncos o plantas vivas para esconderse debajo y correr o rociar agua para prosperar bajo el cuidado humano. Nunca deben ser manipulados por personas que no estén capacitadas, dijo Matt Evans, curador asistente de herpetología en el Instituto de Biología de la Conservación y Zoológico Nacional del Smithsonian en D.C.

“Si está interesado en trabajar con caimanes, sea voluntario en su zoológico o centro natural local o participe en la ciencia ciudadana”, dijo Evans.

Henney ha manejado caimanes con cautela durante años, y dijo que notó desde el primer día que WallyGator era diferente.

Dijo que se sorprendió cuando WallyGator, que entonces medía 50cm de largo, no trató de morderlo cuando lo sostenía o le dio de comer muslos de pollo y ratas muertas.

“Él no comía ratas vivas, y realmente mostró amor por las palomitas de maíz con queso”, dijo Henney. “Pensé que era diferente, pero todavía era muy cauteloso con él”.

Sin embargo, se sentía lo suficientemente cómodo con WallyGator como para no mantenerlo encerrado, dijo.

“He estado manejando caimanes durante años y he aprendido a leerlos”, dijo. “Un caimán no te va a atacar sin razón. Siempre tengo cuidado, pero sentí que estaba bien dejar que WallyGator deambulara libremente por la casa”.

No pasó mucho tiempo, dijo, antes de que WallyGator comenzara a seguirlo por la casa como un cachorro curioso. Dijo que su compañero de cuarto coriáceo mostró afecto al permanecer cerca de él y ser dócil.

“Disfrutaba que lo cargaran y pensé: ‘Guau, este es un caimán súper agradable y amigable’”, dijo Henney.

Luego, en 2017, varios miembros de la familia de Henney murieron, dejándolo triste y afligido. Fue entonces cuando él y su inusual mascota realmente se unieron.

“Estaba deprimido y WallyGator comenzó a hacer cosas tontas para animarme”, dijo Henney. “Cuando estaba en el sofá, tiraba mi manta al suelo”.

Pronto, WallyGator estaba en el sofá con él.

Robar las portadas se convirtió en su pasatiempo favorito, junto con acurrucarse juntos y ver «Gator Boys» en la televisión. WallyGator también disfruta relajarse en su estanque portátil de 300 galones en la sala de estar, dijo Henney, y los dos suelen darse un chapuzón juntos en la piscina de un amigo.

Henney dijo que WallyGator también lo ayudó emocionalmente mientras soportaba un diagnóstico reciente de cáncer de próstata y semanas de tratamientos de radiación. Él, por supuesto, se llevó a su amigo de sangre fría con él.

Fue hace varios años, dijo, cuando le dijo a su médico cuánto habían ayudado las travesuras de WallyGator a reducir su depresión. Se sorprendió cuando un día el médico le ofreció una idea:

¿Qué pasaría si registrara a WallyGator como un animal de apoyo emocional?

“Le dije: ‘¿Estás loco? Un caimán es el animal más temido del mundo’”, recordó Henney.

Pero ese día se fue a su casa con una carta del médico, afirmando que WallyGator calificaba como un animal de apoyo emocional.

Henney completó una solicitud en el sitio web de animales de servicio de EE.UU. y, una vez que fue aprobada, recibió un certificado junto con un arnés y una correa para su caimán. WallyGator debe certificarse todos los años, dijo.

La gente se sorprendió cuando supo que el caimán de Henney se había unido a las filas del pavo real y el burro de apoyo emocional, dijo. Se sabe que lo viste con un esmoquin y gafas de sol y, a veces, incluso con un sombrero.

Henney busca otra distinción para WallyGator: la mascota favorita de Estados Unidos, un concurso anual tradicionalmente para perros y gatos. Este año, el concurso se abrió para incluir animales de todo tipo. El ganador recibe $10,000 y la ronda final de votación finalizará el 27 de octubre.

Henney ahora lleva a su caimán a fiestas de natación, juegos de fútbol, escuelas y campamentos de verano para presentaciones educativas sobre reptiles. WallyGator no tiene un arnés alrededor de la boca, pero nunca ha mordido a nadie, dijo Henney.

“Donde quiera que lo lleve, siempre pido permiso primero”, dijo Henney. “Eso es muy importante con un caimán”.

Dijo que nunca querría llevar a WallyGator en un vuelo.

“Montó un autobús una vez”, dijo Henney. «Eso fue suficiente.»

“Algunas personas tienen miedo de los caimanes”, agregó. “No me gustaría asustar a nadie”.

Eso no fue un problema con Michael Helfrich, el alcalde de York, Pensilvania. WallyGator se reunió con él en el Ayuntamiento a principios de este año.

Y las personas mayores que viven en SpiriTrust Lutheran – The Village at Sprenkle Drive, una comunidad de jubilados en York, están encantadas cuando ven al caimán caminando por el pasillo con su chaleco de apoyo animal de color rojo brillante.

WallyGator lo ha visitado varias veces y la mayoría de los residentes están ansiosos por acariciarlo y hacerle preguntas, dijo Henney. Unos pocos valientes solicitarán sujetar al reptil.

“WallyGator es genial al tacto, pero tiene la personalidad más relajada que he visto”, dijo Hannah Tedesco, líder de enriquecimiento de la vida en el centro.

Ella invitó a Henney y su caimán a regresar a la casa de retiro el 15 de noviembre para el Día de Steve Irwin.

“La primera vez que vi WallyGator, me detuve en seco”, dijo Tedesco. “No todos los días ves un caimán con correa”.

WallyGator continúa creciendo y acumulando docenas de kilos. Henney dijo que come un par de muslos de pollo y ratas cada tres días, junto con una bolsa de palomitas de maíz con queso.

Henney dijo que es una apuesta segura que su caimán mascota lo sobrevivirá, por lo que tiene un arreglo con un amigo para asegurarse de que WallyGator pase el resto de sus días en la comodidad de un reptil.

Espera que WallyGator no tenga que mudarse pronto.

“Durante un verano caluroso, es agradable y fresco dormir con él”, dijo.